Une première expédition en VTT électrique dans la vallée de la mort

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Il y a peu de sentiments que je méprise plus que de me réveiller et de ne pas pouvoir sentir mes orteils. Pourtant, c’est la mise que vous devez parfois monter si vous envisagez de vous attaquer à une épopée.

Quand nous nous sommes réveillés le deuxième matin dans la vallée de la mort, les températures oscillaient dans les années 20, le gel couvrait mon sac de couchage et les batteries de nos vélos de montagne électriques s’étaient éteintes parce qu’ils, comme nous, n’aiment pas le froid. . Sur le plan positif, le soleil se lèverait bientôt et nous savions que le moral augmenterait avec lui. Faire du café avec une vue à l’aube sur l’hippodrome, un phénomène où les roches se déplacent presque comme par magie, n’était pas mal non plus.

Andy Cochrane

Tous les cinq, un équipage de riffraff de Durango, CO, Mammoth, CA et Jackson, WY, nous étions réunis pour tester un nouveau vélo électrique de Specialized, le Turbo Levo SL. De longs kilomètres de chemins de terre en planches à laver, des montées rocheuses lâches et des bassins vides et des pâturages étaient au rendez-vous. Le nouveau SL ne pèse que 33 livres, pas beaucoup plus que la plupart des vélos de montagne non électriques, et nous espérions que ce serait l’outil idéal pour déverrouiller un nouvel itinéraire, en utilisant l’assistance à la pédale pour gravir les plus grandes ascensions, sans énorme pénalité de poids.

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Au cours de la semaine, nous avons beaucoup appris – et probablement établi un record du monde de distance parcourue sur des vélos électriques hors tension, ce que j’imagine que nous conserverons pendant un certain temps. [Spoiler alert] En fin de compte, les vélos ont fait leur travail admirablement, ajoutant suffisamment de jus pour gravir des cols de 5000 pieds tout en serpentant à travers le plus grand parc national dans les 48 inférieurs. Reliant ensemble un trio de points de ravitaillement, nous avons parcouru une boucle qui n’est probablement pas possible avec vélos à pédales normaux, en dehors des cyclistes les plus en forme au monde. Voici comment nous l’avons fait.

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Le lieu: Death Valley pourrait ne pas recevoir l’amour auquel ses voisins de l’ouest, Yosemite et Sequoia, sont habitués, ni ceux de son est – Sion, Arches et le Grand Canyon – non plus. L’obscurité relative de ce parc chaud, sec et immense est exactement ce qui le rend spécial. Une fois et demie plus grande que Yellowstone, le deuxième plus grand parc des 48 inférieurs, Death Valley englobe 3,4 millions d’acres de terres désolées, reliées principalement par des chemins de terre accidentés. Le parc comprend la plus basse altitude du pays, Badwater, à 279 pieds sous le niveau de la mer, jusqu’à Telescope Peak, à un peu plus de 11 000 pieds.

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La route: Nous espérions connecter certains des endroits les plus emblématiques mais sous-évalués et les moins visités du parc, notamment Saline Warm Springs, l’hippodrome et la tribune, le cratère Ubehebe, les canyons Titus et Echo, le bassin de Badwater, le champ de maïs du diable, les dunes de Mesquite et les chutes de Darwin. , le tout à vélo. Pour ce faire, nous aurions besoin de parcourir plus de 300 miles avec 30 000 pieds d’escalade, principalement sur la terre. Quelques personnes qui avaient fait du vélo dans la Vallée de la Mort avant nous ont dit avec très peu d’incertitude que nous étions fous – faire en moyenne plus de 30 miles par jour était difficile, voire impossible sur ces routes. Et l’eau serait presque inexistante. Malgré l’avertissement, nous y sommes allés quand même.

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En partant du coin nord-ouest, nous avons parcouru une grande boucle dans le sens des aiguilles d’une montre, en nous arrêtant pour camper chaque nuit quand il nous restait peu ou pas d’énergie. Pour rendre tout cela possible, nous nous sommes arrêtés à Beatty, Furnace Creek et Panamint Springs, pour recharger les vélos et faire le plein d’eau. Parfois, nous roulions avec 8 litres chacun, pour pouvoir passer deux jours sans eau potable. Le terrain dans ce coin du pays est familièrement appelé «bassin et aire de répartition», et nous avons rapidement compris pourquoi. Atteindre chaque vallée suivante a nécessité une sérieuse montée sur un col de montagne, dont beaucoup mesuraient des milliers de pieds et prenait des heures à monter.

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L’équipement: Le Levo SL était la pièce cruciale qu’il serait presque impossible de remplacer, mais d’autres éléments de notre kit nous ont également aidés à rendre le voyage possible. Nous avions tout ce qui était normal: des sacs de couchage, des vêtements, des chaussures de vélo, des bouteilles d’eau, des lampes frontales, des trousses de premiers soins, des kits de réparation, des pièces de rechange et beaucoup de café instantané, mais quelques éléments se démarquaient du reste. Voici quelques pièces d’équipement que je recommande vivement pour tout voyage, mais surtout les plus longues et les plus difficiles que vous espérez aborder.

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Un système de réchauds Primus PrimeTech était un moyen simple de nourrir un groupe de cinq personnes, sans gaspiller de carburant ni ajouter des tonnes de poids. Les tentes MSR Carbon Reflex 3 ont parfaitement fonctionné pour le bikepacking, car elles résistent à un vent raide et sont plus petites et plus légères que tout ce que j’ai testé. Les équipages et le mélange d’hydratation de Skratch nous ont propulsés en avant pendant la journée, tandis que le mélange de récupération à saveur d’horchata était un moment fort de chaque nuit. Le sweat à capuche hybride et la veste Ultralight de Topo Designs se sont avérés être le combo parfait pour rouler dans des temps mixtes et pour se suspendre au camp.

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Un Garmin InReach Mini a permis à ma mère de savoir que nous étions en sécurité et de se détendre un peu. Un Osprey Siskin Pack n’a pas frotté ou stressé mon dos, même sur les pires routes et les longues journées. Cela vaut toujours la peine d’avoir quelques sangles de voile supplémentaires, pour attacher des choses avec facilité et sécurité. Et la nourriture. Nous avons principalement mangé des repas Patagonia Provisions, avec quelques Snickers mélangés. Vous ne pouvez pas vous tromper avec le saumon sauvage et la mangue du Chili.

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L’équipage: La plus grande variable de toute expédition n’est pas le temps, les routes ou la faune, mais plutôt l’attitude du groupe. C’est quelque chose que vous ne pouvez pas emballer ou préparer, mais qui peut finalement faire ou défaire un voyage. Et heureusement, nous étions empilés à la pelle. Un mécanicien de vélo, un cycliste professionnel, un comédien semi-professionnel, un musicien et moi, un écrivain et un passionné de la souffrance. Parfois, le rire peut vous emmener plus loin que toute autre chose.

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Les défis: Pour être clair, aucun de nous n’était sûr de la façon dont tout cela allait se passer – ni vraiment sûr des problèmes que nous pourrions rencontrer en cours de route, que nous aurions à résoudre. Bien sûr, nous avons fait beaucoup de planification dans les mois précédant notre départ, mais si 2020 nous a appris quelque chose, c’est que tous les paris sont ouverts. Serions-nous à court de batterie ou d’eau en premier? Comment rationnerions-nous l’assistance au pédalage et comment l’utiliserait-elle le plus efficacement? Où facturerions-nous dans chaque petite ville? Combien de kilomètres pourrions-nous parcourir chaque jour de manière réaliste avant que l’un de nous n’appelle oncle? Y aurait-il des problèmes de mécanique de vélo? Mauvaises attitudes? Des journées venteuses, froides ou enneigées dans le haut pays?

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Comme toute autre aventure, notre préparation et notre planification ne nous mèneraient que si loin et le reste serait laissé pour le moment. Nous aurions à résoudre une grande partie de tout cela en temps réel, car des balles courbes nous étaient lancées.

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Les leçons apprises: En fin de compte, nous avons tout fait, en parcourant la boucle complète de plus de 300 miles à travers des canyons sinueux, en montant de grands cols de montagne et en naviguant facilement sur une autoroute pavée. En cours de route, nous avons appris plus que quelques choses, dont les suivantes.

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Lorsque votre batterie est épuisée, continuez à pédaler. La puissance numérique est limitée, la puissance analogique l’est moins, surtout si vous avez beaucoup de bonbons.

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Un petit-déjeuner du Grand Chelem à mi-parcours chez Denny’s change la donne, à plus d’un titre. Nous nous sommes régalés à Beatty, en faisant le plein pour les longues journées à venir et je n’oublierai jamais ce repas. Lorsque Google Maps, Gaia et votre ordinateur de vélo échouent tous, faites confiance à votre instinct. Les vieux chemins de terre peuvent serpenter et disparaître, mais vous pouvez toujours continuer. Plus important encore, partagez la charge. Nous nous sommes relayés pour briser le vent, faire des dîners et trouver des itinéraires, ce qui nous a tous permis de conserver suffisamment d’énergie mentale pour passer. Si tout cela était sur une seule personne, le résultat aurait probablement été différent.

Andy Cochrane

– Voir les dépêches plus récentes de Cochrane, y compris un circuit vélo-ski des volcans du nord-ouest du Pacifique, un aperçu de la vie sur un bateau de crabe d’Alaska, la couverture du Baja 1000 et l’histoire d’une évacuation d’urgence dans un canyon au cœur de la jungle mexicaine .


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