Quel est le meilleur conseil que vous ayez jamais reçu?

Il se présente sous différentes formes et différents mots, mais si je devais le distiller, ce serait toujours vous-même. Ce à quoi je réponds et que j’espère pouvoir apporter, c’est une sorte d’authenticité et d’honnêteté. Et cela ne vient que de cette question socratique essentielle: «Qui suis-je?» Il n’y a jamais vraiment de réponse complète, mais l’approfondissement de la question est l’arc de nos vies. Je ne connais pas un moment où cela n’a pas été important pour moi. C’est venu de mon père, de la bravoure de ma mère avant sa mort [of cancer], des enseignants. Et aussi en tant que père de quatre filles. Ce sont de puissants compteurs BS.

Vos films ne manquent jamais de transmettre le rôle des Américains ordinaires au milieu de ces moments historiques épiques et de ces personnages imposants.

Il y a eu une approche ascendante qui a probablement défini mes films plus que tout. Qu’il s’agisse d’un pilote de chasse dont le premier jour de travail était le jour J, ou de certains des soldats que nous avons interviewés du Sud et du Nord Vietnam – ou de personnes dont la bravoure ne se déroule peut-être pas sur le champ de bataille mais ailleurs, peut-être chez nous – vous commencez à réaliser qu’il n’y a pas de gens ordinaires. C’est l’une des grandes leçons de 40 ans de travail sur l’histoire. Il y a toujours quelqu’un de nouveau que tu vas rencontrer.

Vous semblez passer d’un sujet sérieux, disons la guerre civile, à un sujet amusant, comme le baseball.

Ouais, je viens de passer toute la journée dans la salle de montage sur une histoire en huit parties de 16 heures et demie de la musique country. La musique country a été amusante d’une manière que le Vietnam n’a jamais été amusant. Il a aussi des émotions qui sont aussi puissantes, car elles sont si élémentaires. Harlan Howard, l’auteur-compositeur, a déclaré que la musique country était composée de trois accords et de la vérité. Et il y a beaucoup de musique country exécrable, tout comme il y a beaucoup de tout exécrable, mais quand vous distillez l’essence de l’histoire, vous êtes enfoncé dans l’intestin par la puissance des choses simples qui se produisent.

A quel point était-ce difficile d’être cinéaste au début?

[One of the] les grandes platitudes, en particulier dans la réalisation de documentaires, sont la persévérance, car il y a beaucoup plus de cinéastes talentueux qu’il n’y a d’argent pour faire les films. Cela signifie que la déception sera un constructeur de personnage important. J’avais l’habitude d’avoir sur mon bureau deux gigantesques classeurs à trois anneaux, de quatre ou cinq pouces d’épaisseur, chacun rempli de centaines de refus de lettres que j’avais envoyées pour tenter de collecter des fonds sur mon premier film, sur le pont de Brooklyn. Je les ai tous sauvés. Il m’a fallu autant de temps pour faire un film d’une heure sur le pont de Brooklyn que pour faire la série Civil War, cinq ans et demi.

Pourquoi avez-vous choisi le Vietnam maintenant?

Il devait être fait. C’est l’événement le plus important de l’histoire américaine de la seconde moitié du XXe siècle. C’est extrêmement déterminant. Et une grande partie des divisions que nous connaissons aujourd’hui proviennent de divisions du Vietnam qui ne se sont jamais guéries, en grande partie parce que nous avons refusé de les examiner. Comme le dit l’un de nos gars de l’armée, le Vietnam a conduit un pieu au cœur de l’Amérique et nous ne nous sommes jamais remis. Je ne suis pas aussi pessimiste que lui, mais je pense que le Vietnam offre des moyens étonnants de comprendre notre situation actuelle. Et si je vous disais que je travaille depuis 10 ans sur un reportage sur des manifestations de masse à travers les États-Unis, sur une Maison Blanche paralysée par des fuites et des enquêtes, sur une campagne politique tendant la main à un gouvernement étranger pendant un cycle électoral? Presque tout ce qui concerne la guerre du Vietnam résonne à ce moment particulier.

Que pensez-vous de la façon dont ce pays mène la guerre?

Eh bien, c’est moins ce pays que les êtres humains. Je trouve que la guerre est le moyen le plus perspicace d’étudier le comportement humain. Cela fait clairement ressortir le pire d’entre nous. Mais cela fait également ressortir le meilleur de nous-mêmes de manière très inattendue. Malheureusement, nous ne risquons pas de nous débarrasser des guerres, je suis désolé de le dire. Comme le dit l’un de nos Marines, nous n’avons pas pu être l’espèce dominante sur la planète parce que nous sommes gentils. Et il a ajouté: «Les gens disaient toujours: ‘Oh, vous savez, les militaires transforment les enfants en machines à tuer.’» Et puis il a dit: «Non. Ce n’est que la fin de l’école.

À la lumière de l’histoire que vous avez explorée, êtes-vous optimiste pour l’Amérique maintenant?

Je suis toujours optimiste à ce sujet. Les gens aiment à dire: «L’histoire se répète». Droite? Vous l’entendez tout le temps, et c’est fou. Mark Twain est censé avoir dit: « L’histoire ne se répète pas, mais elle rime. » Ensuite, je suppose que j’ai passé toute ma vie professionnelle à essayer d’entendre ces rimes.


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