Les deux parcs nationaux les plus célèbres du Montana, Yellowstone dans le sud de l’état et Glacier dans le nord-ouest, couvrent 5054 miles carrés. Quand j’ai dit à Lucy Beighle que je prévoyais de frapper les deux en un seul voyage de quatre jours, son évaluation était frappante: « C’est fou. » Beighle, qui travaille pour le tourisme de Glacier Country, a peut-être montré le parti pris de sa ville natale en préconisant de me recentrer sur l’ouest du Montana, mais ses conseils ont prouvé leur valeur. «Vous aurez besoin d’au moins deux jours à Glacier; vraiment tu pourrais passer une semaine juste dans le parc », dit-elle, et elle n’avait pas tort.

Les randonneurs hardcore et les amateurs de plein air n’auraient aucun problème à se fondre dans les millions d’acres d’autres lacs d’un autre monde, des bois primitifs et des montagnes rayées de chutes d’eau, mais deux jours complets fournissent un résumé solide de West Glacier (East Glacier, qui abrite la réserve Blackfeet, est actuellement fermé aux visiteurs en raison du COVID-19) tout en laissant suffisamment de temps pour explorer les brasseries d’avant-garde, les villes fantômes et les sentiers de VTT des points sud. Voici la meilleure façon d’organiser votre voyage pour ce printemps prochain. Comme toujours lorsque vous voyagez pendant la pandémie, consultez les directives locales (Whitefish Covid Cares, le National Park Service) pour connaître les derniers protocoles et restrictions COVID-19.

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Jour 1: Whitefish

Whitefish, la station balnéaire bien nantie à 30 minutes de l’entrée de West Glacier, est le camp de base le plus confortable pour visiter le parc et facilement accessible avec des vols depuis Chicago, Dallas, Seattle et 10 autres villes. Il sera tentant de sprinter directement vers Glacier depuis l’aéroport, mais vous serez déjà bien derrière les huit balles en termes de foule au parc, alors utilisez cette journée comme un tampon pour explorer tranquillement avant d’aller dur.

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Naviguez dans la rue principale de la ville, avec ses devantures de style occidental et sur la route sinueuse menant à Whitefish Mountain Resort. Un télésiège au pied de cette station de ski discrète vous emmène 15 minutes au sommet. Les vues dégagées sur les montagnes à feuilles persistantes qui se glissent dans le lac Whitefish fournissent un marqueur visuel de l’endroit où vous vous trouvez, Big Sky Country, et sont mieux vues avec une KettleHouse Cold Smoke Scotch Ale locale sur la terrasse vertigineuse du Summit House Restaurant & Bar.

Après avoir bu la bière et les vues, redescendez l’ascenseur et rendez-vous en ville pour déjeuner à The Wich Haus, où les chefs-propriétaires Orion et Ellie Heyman ont transformé un cottage historique en un studio de sandwich créatif et axé sur les ingrédients l’année dernière. Obtenez n’importe quel sandwich au porc accessoirisé de saison que le couple traite; la version que j’ai détruite, avec une salsa verde brillante et des pêches dégoulinantes du dernier souffle de l’été, était l’un des meilleurs sandwichs que j’ai jamais mangés.

À cinq minutes sur la route, le Lodge at Whitefish Lake offre les fouilles les plus douces de la ville. Sa grande façade à colombages, ses cheminées incandescentes, son art occidental et sa taxidermie impressionnante – Huck L. Berry, un ours brun d’Alaska de 8 pieds 9 pouces portant un masque turquoise, vous accueille dans le hall – vous donne l’impression de vous être enregistré chez Twin Peaks Great Northern, bien que les seules entités néfastes qui hantent cet hôtel sont les Brads et Chads au bar tiki au bord du lac.

Juste au-delà se trouve la vaste marina du lodge, où le résident de Windsor Craft de 1990 vous fera parcourir le lac Whitefish avec une glacière de champagne et personne pour vous déconseiller de vous déshabiller et de plonger la tête la première dans l’eau bleue anesthésiante. Décongelés et séchés, dirigez-vous vers le dîner au Bonsai Brewing Project, un café en plein air froid avec d’excellents hamburgers et un talent pour les sauces aux fruits vieillies en fût. Arrêtez-vous dans un magasin pour acheter un spray anti-ours et des collations portables sur le chemin du retour au Lodge, faites votre sac à dos, réglez votre alarme et mettez votre cul au lit. Le lever du soleil arrive tôt.

Jour 2: La route vers le soleil

Le trajet de Whitefish à la porte d’entrée du glacier ouest dure environ 40 minutes, et dans l’obscurité d’avant l’aube, il se glisse dans des ombres marines et maussades. Prenez un café dans l’un des nombreux chalets avec service à l’auto qui parsèment les routes – ils ouvrent tôt pour les amateurs de parcs – et plongez dans la forêt primordiale de Glacier via la route Going-to-the-Sun. Cette célèbre route de 49 miles suit les rives du lac McDonald (photo ci-dessous), un cratère lunaire sombre à cette heure, avant de monter vers le ciel en boucles douces et paresseuses et en coupures vertigineuses.

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Il y a des arrêts en cours de route pour des randonnées et des séances de photos, mais vous allez droit au sommet, ou du moins aussi loin que vous pouvez aller avant que les rangers vous ramènent à l’approche de la réserve Blackfeet, où West Glacier devient East Glacier. Cette vue s’appelle Rising Sun, et si vous le chronométrez correctement, alors que le soleil éveillé détruit la morosité persistante, le nom devient évident.

Pour le moment, la GTTSR commence tout juste à reculer, c’est pourquoi cet itinéraire mixte de randonnée et de conduite est Rising Sun early, Rising Sun first. Vous pouvez maintenant redescendre, en allant dans la direction opposée de la majorité. Quinze minutes en contrebas de Rising Sun vous amène au sentier St. Mary’s Falls, un doux 3,5 milles. Ce va-et-vient serpente à travers l’étrange cimetière carbonisé-tronc de l’incendie du ruisseau Reynolds 2015, puis dans la forêt primordiale marquée par trois chutes d’eau: St. Mary’s; une cascade à quatre niveaux sans nom; et la pièce de résistance, Virginia Falls, qui se dévoile de nulle part, dévalant une falaise abrupte. Les cascades pittoresques en font l’un des sentiers les plus populaires du parc, c’est pourquoi il est si important de le faire tôt.

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Ensuite, descendez la GTTSR, traversez le Continental Divide à Logan’s Pass à 6646 pieds au-dessus du niveau de la mer et admirez les vues majestueuses que vous avez manquées en montant dans l’obscurité. Russell’s Fireside Dining Room, le restaurant gastronomique du Lake McDonald Lodge, organise une opération à emporter occasionnelle, Russell’s on the Run, pendant la pandémie. Leur hamburger de bison enduit d’aïoli aux airelles est le mouvement, mangé à l’extérieur avec vue sur le lac de cristal, la mayonnaise lilas dégoulinant de vos doigts.

Revenez 10 minutes en arrière jusqu’au sentier des cèdres, une promenade plate d’un mile zigzaguant à travers d’imposants cèdres rouges centenaires. Il se connecte au sentier du lac Avalanche, un aller-retour qui se sent plus fatigant que son aller-retour de quatre miles en raison de sa montée régulière. Au début de la randonnée, vous rencontrerez les magnifiques gorges de l’Avalanche, dont les murs lissés par le courant encadrent une eau d’un bleu mentholé comme Listerine.

En continuant en montée, le sentier donne l’impression qu’il ne mène nulle part jusqu’à ce que vous sortiez des bois dans des broussailles broussailleuses où l’odeur du cèdre est si persistante que vous penserez que vous êtes dans un sauna suédois. Le chemin se rétrécit ici puis descend brusquement sur une plage de galets face à un immense lac de jade liquide. Les montagnes Little Matterhorn et Bearhat entourent l’eau comme un amphithéâtre, des cascades lointaines alimentées par des glaciers dévalant leurs visages escarpés et pleurants.

Si vous êtes un randonneur expérimenté, il existe des dizaines d’autres sentiers, à la fois bien foulés et éloignés, qui se séparent de la GTTSR, et vous voudrez probablement continuer. Amateurs de plein air moyens, vous pouvez céder aux protestations de votre corps et couper. Récompensez-vous avec un cocktail au Glacier Distilling à Coram, puis achetez des plats à emporter à Abruzzo Italian Kitchen dans le centre-ville de Whitefish. Vous méritez leur bolognaise exceptionnelle.

Jour 3: The North Fork Road et Missoula

Pas besoin de se réveiller à une heure impie aujourd’hui. En fait, prenez un peu plus de temps pour la caféine et les glucides à la Wild Coffee Company en sortant de la ville en direction de North Fork Road, l’entrée alternative de West Glacier. Étant donné que cet itinéraire d’une heure est partiellement pavé et constamment étouffé par la poussière, son trafic est infinitésimal par rapport au Going-to-the-Sun. Cette solitude est la récompense, surtout en basse saison. La plupart des gens que vous verrez se trouvent dans la minuscule ville solaire de Polebridge, à quelques kilomètres de la frontière canadienne. Récupérez des collations (griffe d’ours huckleberry) et des souvenirs (une carte du glacier d’époque, un livre de poche d’un romancier inconnu du Montana) à Polebridge Mercantile, puis conduisez les derniers six miles branlants jusqu’au terrain de camping au-dessus du lac Bowman. C’est une courte promenade à travers les bois jusqu’au lac, une étendue vitreuse qui reflète la forêt et les montagnes environnantes comme un miroir.

Emma Smith sur Unsplash

Comparé à Avalanche et McDonald, Bowman est beaucoup moins sur le radar, il y a donc de fortes chances que vous n’ayez pas à partager le cadre sublime avec trop de gens. Un sentier à faible impact suit la rive ouest du lac en forme de doigt, ou vous pouvez simplement vous détendre ou nager si la saison est bonne; l’eau ici est parmi les plus chaudes de Glacier (ce qui signifie encore assez glaciale).

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Vous serez beaucoup mouillé au prochain arrêt, Glacier Guides et Montana Raft, juste à l’extérieur du parc. Les eaux vives sur la fourche intermédiaire de la rivière Flathead vont de mai à septembre, avec les rapides de classe III (les noms incluent Bonecrusher et Pinball) à leur plus violent et passionnant en juin. L’aventure de l’après-midi s’achèvera autour de 3 heures, suffisamment de temps pour sécher et faire le voyage de deux heures directement au sud vers Missoula à temps pour les bières de fête à Imagine Nation, un spécialiste de l’IPA âgé de cinq ans (mais ne dormez pas sur leur aigres).

Enregistrez-vous dans le nouveau Residence Inn Missoula Downtown, le plus beau Residence Inn dans lequel vous passerez probablement la nuit. L’hôtel est le point d’ancrage de la renaissance historique Missoula Mercantile, qui abrite également de méchants currys au Zoo Thailand, probablement la boutique de cadeaux la plus cool de l’hôtel, la Montana Scene . Faites le plein de pulls molletonnés, de bonnets en tricot, de tasses de camping sur le thème de l’état et de bougies inspirées de l’écosystème de Glacier.

Jour 4: Paws Up

Il ne fait aucun doute que visiter Glacier est une séance d’entraînement, alors considérez le quatrième jour comme votre retour au calme. Échangez votre voiture de location à l’aéroport de Missoula pour un crossover Lexus NX gratuit de The Resort at Paws Up, le ranch de luxe entouré de 37 000 acres de nature sauvage. Situé à Greenough, à environ 45 minutes plein est, Paws Up se spécialise dans un mélange sur mesure d’aventure de la frontière boot-scootin ‘et de dorloter sans détour. En couple, optez pour les tentes glamping avec baignoires en cuivre martelé et lits à baldaquin. Familles, les immenses Wilderness Homes sont imbattables, chaque meuble, tissu et art soigneusement réfléchis reflétant l’esthétique du Montana. Les porches en bois ont des chaises berçantes et des bains à remous, et les lits sont comme dormir sur des guimauves.

Jacob Stone sur Unsplash

Vous pouvez simplement vous plonger dans ces fouilles et commander un service de chambre tout compris à partir de l’application pour smartphone du complexe, mais le menu d’activités de Paws Up n’est que des bananes. Rejoignez un convoi de VTT à travers l’armoise, en saluant le troupeau de bisons résident pendant que vous déchirez. Traversez le lac Salmon glacé et bordé de pins sur des coureurs de vagues au Island Lodge privé de Paws Up. Tir de Skeet. Monter à cheval. Pêche à la mouche. Pour n’en nommer que quelques-uns, et cela ne compte même pas les choses que vous pouvez faire hors de la propriété, comme traverser la dense forêt de Lubrecht, où vous rencontrerez des mines effondrées; le cimetière abandonné de Sand Park, demeure éternelle de six âmes (que nous connaissons); et Garnet Ghost Town, un village étonnamment grand et remarquablement bien préservé de l’époque du boom minier qui a donné au Montana son surnom d’État au trésor. Tout est historiquement fascinant / effrayant.

Garnet est la ville fantôme la plus intacte du Montana. C’était un camp minier prospère à la fin des années 1800. Shutterstock

De retour à Paws Up, la programmation culinaire est aussi variée que les activités. Les dîners sont des événements à part entière, avec des concepts différents chaque soir. Le meilleur est le Chuck Wagon, un barbecue exaltant près des camps de tentes avec de la musique live, des jeux de pelouse, des foyers, d’énormes steaks de tomahawk grésillant sur des charbons et des cordonniers de fruits ramassés dans des casseroles de la taille d’un enjoliveur. Mis à part les incendies et les projecteurs sur le guitariste arrachant une compilation des Beatles, il n’y a pas de lumière artificielle. Le soleil se couche et le ciel noir sans fin engloutit le camping, ne laissant que vous et les constellations scintillantes en l’absence de pollution lumineuse, un souvenir qui vous accompagnera sur le long chemin du retour.


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