Lors d’une journée typique au bureau, Troy Scott Parker s’est retrouvé à la recherche d’un meilleur sentier. Travaillant juste à l’extérieur de Sykesville, dans le Maryland, à 25 minutes de route de Baltimore, le sentier de prédilection de Parker était plat, droit, orné et à l’air libre. L’été, c’était étouffant et l’hiver glacial.

«C’était misérable», dit Parker. « Et ennuyeux. »

Parker savait qu’il devait y avoir un meilleur itinéraire pour relier un système de chemins pavés au centre-ville historique. Ce serait non seulement plus intéressant et plus agréable, mais aussi plus durable (ce qui compte plus que jamais). Heureusement que Parker travaille comme l’un des concepteurs de sentiers les plus importants en Amérique.

Des voies vertes urbaines aux itinéraires de vélo épiques, les sentiers n’ont jamais été aussi fréquentés. Ils étaient déjà de plus en plus populaires avant que la pandémie et les confinements ne nous envoient à l’extérieur en nombre record. C’est une bonne chose: plus il y a de gens qui empruntent les sentiers, plus il y a de gens qui se soucient d’eux, et plus il y a de gens qui se mobilisent pour la protection des espaces verts et sauvages, comme les terres publiques, dit Parker.

Mais même si n’importe quel sentier fera l’affaire pendant les commandes au domicile, le vélo et la randonnée sans discernement ne seront pas toujours le cas. Inspirer un intérêt à long terme ne nécessite pas n’importe quelle bande de terre, mais un réseau bien planifié et construit.

Vélo de montagne sentiers singletrack à Bentonville, Arkansas. Shutterstock

Fondamentaux naturels

Il existe de nombreux constructeurs et concepteurs de sentiers qui connaissent le niveau, la pente et le drainage: les principes fondamentaux de la construction résistante à l’érosion et les ingrédients clés à une époque d’utilisation accrue et de changement climatique. Mais Parker a été l’un des premiers, et reste l’un des rares, à comprendre que les grands sentiers ne sont que 30% techniques. Le reste est de la psychologie.

«Il s’agit de comprendre la nature humaine et l’expérience utilisateur», dit-il depuis son bureau à domicile à Boulder, CO. «Cela se résume à deux facteurs: la qualité sans nom et la forme naturelle.»

Mats Hagwall sur UnSplash

Parker a passé plus de temps à réfléchir aux qualités des meilleurs sentiers qu’à n’importe qui. Il a rédigé bon nombre des premières normes de construction de sentiers qui ont évolué vers des manuels pratiques que les parcs nationaux, les organisations de vélo de montagne et les délégués bénévoles des sentiers utilisent pour construire des sentiers. Et il a écrit et auto-publié le livre définitif sur l’art de la construction de sentiers en 2004, Sentiers en surface naturelle par conception.

Il a fallu des décennies à Parker pour tout comprendre. Maintenant près de 60 ans, il a commencé à construire des sentiers à l’âge de 5 ans sur la superficie de l’Ohio où il a grandi. C’était d’abord pour ses camions Tonka, puis pour son vélo à siège banane Schwinn. Le design et l’architecture l’ont toujours fasciné. Adolescent, il a creusé son propre étang, puis un système d ‘«aqueducs romains» et de fossés pour l’alimenter avec de l’eau propre (et garder la fosse septique qui fuyait).

Philosophie du sentier

Après l’université, il a déménagé à Boulder et a mis ses compétences autodidactes – un talent pour voir le niveau, gérer le débit d’eau et construire des travaux de pierre – à bon escient sur des projets de sentiers de bénévolat. Finalement, cela a conduit à des travaux de conception et de construction de sentiers rémunérés, un travail qu’il continue. À travers tout cela, il a philosophé sur les attributs insaisissables d’un bon sentier.

Parker a finalement trouvé les mots dans le classique de l’architecture, La manière intemporelle de construire par Christoper Alexander. Plus de 500 pages Alexander simplifie pourquoi certains paysages urbains se sentent mieux que d’autres à deux facteurs: les motifs de conception et la qualité sans nom. La théorie a résonné avec Parker.

Errant dans les bois, il savait que quelque chose dans notre ADN nous rend universellement attirés par les ouvertures et les prairies, les points de vue et les caractéristiques uniques, les rivières et les lacs. Nous sommes également attirés par les petites choses: une grosse souche, un rocher à lui tout seul, un ravin. Les sentiers qui nous mènent à ces endroits sont agréables. Ceux qui relient ces points, l’un après l’autre, sont une joie.

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Nous sommes également prévisibles dans nos mauvaises habitudes. Passez à portée de voix d’une cascade, mais pas vers elle, et nous trouverons notre propre moyen de la vérifier. Nous sommes plus à l’aise de marcher le long d’une zone ouverte, à moins qu’il n’y ait un rocher frais au milieu. Ensuite, nous voulons l’escalader et regarder autour de nous, tout comme le sentier. Les piles de lacets sont ennuyeuses. Tout comme un labyrinthe vide à la sécurité de l’aéroport, nous les traverserons.

«Construisez un sentier qui résiste à nos tendances paresseuses et joue à notre curiosité et vous trouverez la qualité sans nom», dit Parker.

C’est difficile à expliquer, mais simple à faire: il agit comme un enfant de 8 ans et relie tout ce qui attire son attention. Le «design pattern» d’Alexander (la forme naturelle de Parker) est encore plus facile à trouver. Prenez juste un bâton.

«Quelque chose de gentil et tordu d’une espèce indigène», dit-il. « Mettez-le sur le sol et augmentez-le et vous avez votre forme naturelle. »

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En d’autres termes, tout droit est ennuyeux. Tourner et tourner, monter et descendre, nous permet de deviner et de nous motiver pour voir ce qui se passe dans le coin. Les constructeurs de sentiers l’appellent la pente roulante. Les vététistes appellent cela le flow. Et les randonneurs parcourent des kilomètres avec une facilité surprenante.

La forme naturelle est également naturellement durable. Même un léger haut et bas ou côte à côte, aide à évacuer l’eau du sentier, réduisant l’érosion. Cela ralentit les cyclistes, donc il y a moins de freinage. Les deux sont importants compte tenu du changement climatique.

Le temps plus sec et plus chaud transforme la saleté en poussière et les bottes et les pneus dérapants, en particulier, le soulèvent dans les airs. Le vent emporte littéralement les sentiers. L’eau est encore plus destructrice. Avec des événements de pluie plus importants, plus souvent, les ornières, les lavages et les coupes ajoutent de la maintenance lorsque les équipes de piste ont déjà du mal à suivre l’impact de plus de pneus et de bottes.

Image de courtoisie de Troy Scott Parker

«L’érosion détruit les sentiers», dit Parker. «Mais ce qui provoque cette destruction, c’est une mauvaise conception.»

Nous devons construire selon une norme plus robuste, capable de gérer plus de trafic et des conditions météorologiques extrêmes, dit-il. Et, à mesure que nous élargissons les réseaux de sentiers pour répondre à la demande, nous devons réfléchir à la meilleure et la plus élevée utilisation du territoire.

Relations foncières

Randonneurs, cyclistes, cavaliers et utilisateurs motorisés: ils ont tous des relations différentes avec le sentier, explique-t-il. Les VTT et motards tout-terrain sont plus concentrés sur leur machine que sur ce qui passe. Sur un cheval, l’interaction avec l’animal est aussi importante que le paysage. Concentré à 20 pieds devant eux la plupart du temps, les vététistes se soucient plus de ce que fait le sentier que de sa destination. Les randonneurs sont les plus exigeants, surtout s’ils ont conduit deux heures jusqu’au début du sentier. Ils s’attendent à ce que le chemin les connecte à l’environnement et les plonge dans le paysage.

Les gestionnaires fonciers doivent garder ces relations à l’esprit lorsqu’ils réfléchissent à l’endroit où mettre de nouvelles pistes, pense Parker. Les anciens sites industriels et les paysages dégradés constituent de grandes zones motorisées. Les zones calmes avec peu d’autres utilisateurs fonctionnent mieux pour les chevaux. Les endroits avec beaucoup de hauts et de bas et de tenants et aboutissants sont idéaux pour le VTT. Réservez les endroits les plus spectaculaires pour ceux qui l’apprécient le plus: les randonneurs.

Shutterstock

«Avec plus d’intérêt pour l’extérieur et plus d’intérêt pour nos terres publiques, il y a plus de pression pour faire le bon choix pour les bonnes raisons», dit Parker. «Cela nous oblige à améliorer notre jeu et à empêcher les mauvaises idées de se produire.»

De retour à Sykesville, c’est ce qu’il faisait. Parker a quitté les hauteurs du sentier existant et s’est dirigé vers le bas de la pente vers la rivière Patapsco South Branch. La forêt était sauvage. Les ravins et les ruisseaux le taquinaient. Des cris d’oiseaux emplissaient l’air.

En regardant sur les réseaux sociaux, il n’a pas trouvé de photo ou de mention de la région. «C’est à 25 minutes de Baltimore», dit-il. «Je ne peux pas y croire.»

Cameron Venti sur Unsplash

Il a créé une proposition pour un sentier qui roulerait lentement sur la pente du système de sentiers, à travers la forêt, dans et hors des ravins, tout le chemin vers la ville. Suivant la topographie, il a une forme naturelle et la qualité sans nom.

«Ce sera tellement plus intéressant», dit-il. «Je pense que les gens adoreront vraiment y marcher. Il ne nous reste plus qu’à le construire. »


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